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« Viens à la maison » (ou l’itinéraire de deux femmes mauritaniennes)

Par Fernando A. Chinchilla, chercheur associé LAM/Sciences Po Bordeaux

J’ai eu l’occasion de m’entretenir récemment avec deux femmes mauritaniennes. Amy Sow est photographe, artiste plasticienne et peintre. Elle a fondé il y a quelque temps un espace culturel unique à Nouakchott, capitale de ce pays de l’Afrique de l’Ouest autrefois connu comme le « territoire des Maures ». Dieynaba Andiom, à Nouakchott aussi, est étudiante en doctorat au Sénégal. Elle s’intéresse à la « santé reproductive » des jeunes, un domaine lié à la santé sexuelle des jeunes et des adolescents, qui inclut la planification familiale, qui œuvre en matière d’infections sexuellement transmissibles, et qui travaille en prévention des violences basées sur le genre (VBG)[1]. Elle a fondé une ONG spécialisée en la matière. Malgré des parcours de vie fort différents, les deux femmes ont naturellement convergé vers un sujet commun : la situation des femmes dans leur pays. En Mauritanie, une femme peut recevoir jusqu’à cent coups de fouets pour avoir pratiqué la « Zina » – des relations sexuelles hors-mariage – et cela même en cas de viol[2]. Elle peut aussi être jetée en prison.

Dénoncer la violence faite aux femmes

 La convergence est compréhensible car les deux femmes partagent un regard sociétal critique. « Il fallait arrêter de peindre des dunes et des chameaux. Nous vivons dans un monde pervers, où il y a trop de violence. J’ai donc décidé de lancer un cri d’alarme. Il fallait alerter, dénoncer la violence faite aux femmes… il fallait passer à l’essentiel », affirme Sow en toute confiance. En 2002, elle donc a créé l’Union des artistes plasticiens mauritaniens, un système d’ateliers interconnectés aux instituts marocain et français, grâce auquel divers artistes ont pu organiser des expositions collectives à caractère sociopolitique. « Les femmes subissent en Mauritanie toute sorte de violence », affirme l’artiste. De plus, les victimes n’osent pas parler. Il a donc fallu s’improviser en porteuse de la voix de tous ceux et celles vivant dans la précarité des quartiers périphériques de Nouakchott.

Le combat d’Andiom n’est pas si différent. En matière de santé reproductive, le constat est le suivant : « Les jeunes sont actifs sexuellement depuis un très jeune âge, mais le sujet demeure tabou. De plus, en Mauritanie on se marie à 14-15 ans. Donc, quand on parle de « jeunes », on fait plutôt référence à des adolescents. Ce qui se passe [souvent, mais pas nécessairement] hors-mariage – par exemple les grossesses non-désirées ou le fait de contracter des maladies sexuellement transmissibles (MST) – est refoulé. De surcroit, puisque les hommes refusent souvent d’aller chez le médecin, ce sont les femmes qui le font. Et quand cela devient public, la société les culpabilise. Que ça soit par leur façon de s’habiller ou de se maquiller, la sexualité hors-mariage est toujours la « faute des femmes », signale la jeune activiste sociale[3]. Elle explique ainsi que les avortements clandestins et l’automédication sont des pratiques sociales fort dangereuses[4].

Que faire ? Comment sensibiliser ? D’une part, toute action au plan socioculturel, se heurte à un mur. Le Mauritanien moyen, affirme Sow, « n’est pas intéressé par l’art. On ne décore pas les murs et quand on le fait, on achète des bagatelles chinoises. Selon les perceptions locales, notre métier n’apporte rien; nous sommes presque des délinquants. Si les artistes mâles sont socialement étiquetés… imaginez maintenant les femmes! ». Si ce n’était pas grâce aux ventes faites aux expatriés, ni elle, ni ses collègues (femmes ou pas) ne survivraient financièrement. Si, d’autre part, l’engagement est au niveau de la société civile, les femmes activistes se heurtent également à des obstacles de taille. On a déjà demandé à Andiom comment elle osait parler de sexualité en public, à un auditoire plus âgé qu’elle. Non seulement la voix des jeunes n’est pas souvent entendue en Mauritanie, mais il s’agit aussi d’une société patriarcale où la « supériorité masculine » est glorifiée et où la vie des femmes est toujours conditionnée à la famille, à la vie de son époux, etc. Il s’agit aussi d’un système de castes, où les filles – souvent déscolarisées – ne peuvent pas choisir leur mari. Lorsqu’elles peuvent le faire, il doit être issu de la même caste. Le défi est donc de contourner, de dépasser la société.

L’art comme outil politique

La santé reproductive est un sujet large, tout comme la créativité dans l’art. Il n’empêche, les deux femmes vont de l’avant. Pour Andiom, le pari « …est de mettre les jeunes à travailler pour eux-mêmes, car il y a des questions qui ne peuvent pas être traitées par des tranches d’âge différentes. Nous y travaillons depuis 2017, de façon bénévole, par exemple en définissant une charte de valeurs pour doter de sens notre organisation. Maintenant, nous devons regarder le lien entre les besoins potentiels des usagers et notre offre de services en matière de référencement et de suivi. Éventuellement, nous pourrons aussi faire du plaidoyer ». Quant à Sow, elle a toujours voulu ouvrir une galerie d’art en Mauritanie, pays qui n’est pas doté d’école de beaux-arts. « Je voulais perturber car l’art, lorsqu’il est politique, éveille les consciences, multiplie la connaissance, stimule l’intelligence et raffine la pensée ». Il y a quelques années, elle s’est donc décidée à monter un projet. Elle a débuté en achetant un terrain avec ses propres moyens et en construisant un modeste immeuble. Plus tard, l’Ambassade des États-Unis a accepté de financer le projet, ce qui lui a permis d’achever la bâtisse. Continuer la lecture de « Viens à la maison » (ou l’itinéraire de deux femmes mauritaniennes)

Women in Peacekeeping Missions in Africa : The Case of the Ethiopian Army deployed in Abyei (Sudan / South Sudan border)

par Seble Menberu [1]

Ce billet présente une recherche de Master menée en 2015 à l’Université panafricaine (à l’Institut de la gouvernance, des sciences humaines et sociales, Yaoundé), consacrée aux femmes dans l’armée éthiopienne servant sous casque bleu dans l’opération de paix des Nations Unies à Abyei, à la frontière entre le Soudan et le Soudan du Sud. Le terrain ainsi réalisé à Abyei a permis une immersion dans le quotidien de ces femmes. Il offre certaines pistes de réflexion sur les défis qu’elles rencontrent, concernant en particulier les préjugés auxquelles elles font face dans la vie civile, dans les familles, également les conditions de vie sur le terrain, les relations avec leurs « frères d’armes » masculins, ou encore les logiques d’assignation des missions par leur hiérarchie. L’auteure, Seble Menberu, a réalisé ce travail académique en anglais, en utilisant des citations collectées en amharique. Elle est aujourd’hui une chercheure associée à un think tank éthiopien basé à Addis-Abeba.

In May 1991, victorious rebel forces led by the Ethiopian People’s Revolutionary Democratic Front (EPRDF) toppled the military regime (known as the Derg, meaning, “the Council”) of Col. Mengistu Haile Mariam and seized power. What followed was a fundamental restructuring of the old imperial unitary centralized state into an ethnic-based federal government. The new EPRDF regime disbanded the entire armed forces of the state, which were initially built after 1941 liberation from Italian occupation along modern principles with modern, imported armaments by Emperor Haile Selassie. A new national force was reformed from scratch. The former liberation fighters served as the core of the army. In addition, new recruits proportionally representing diverse ethnic groups in the country were added.

In 2000, the government also opened recruitment in the army to women. During the 1990s, some women were already part of the new army. They had been integrated as former members of the rebel movement, in which women played an important role[2]. But they were only few. The current government does not release information about the current numbers of the newly reconstructed force nor about the exact female representation in it. However, it has policy directives designed to attract and enhance female participation. Nevertheless, it is not at all clear that these directives are seriously followed up in practice. There is no statistical data available to the public to allow an examination of the gradual increase in female composition. Concerned officials only state that the national defense forces guidelines allow up to ten percent (10%) of female representation. What remains a fact is that women representation in the armed forces is woefully low. Nevertheless, during 2010, Ethiopia has attained the top position by the UN for the number of troop contribution for peacekeeping missions worldwide.

Concerning the role of women, scholars have advocated an increase in their participation in peacekeeping operations as a response to increasing reports of operational inefficiency including accusations of sexual exploitation, rape of locals by male peacekeepers, etc. These demands have resulted in the adoption of a policy of gender balance in peacekeeping operations by the United Nations Security Council Resolution (UNSCR) 1325 on 31 October 2000. It is also often argued that, in addition to minimizing sexual-related abuses by UN missions, increasing the number of women serving in peacekeeping operations can make some unique contributions to improve the operational effectiveness of a peacekeeping unit and guarantee the human security of vulnerable groups. However, in spite of the strong case made and efforts by the United Nations Department for Peacekeeping Operations in order to increase women involvement, troop contributing countries remain reluctant to do so.

A case study: The United Nations Interim Security Force for Abyei (UNISFA)

This study, conducted in 2015, was aimed at describing and analyzing the factors that have affected the participation of Ethiopian women in United Nations Interim Security Force for Abyei (UNISFA)[3]. The Abyei Area covers about 4,000 square miles of desert, farmland, and oil fields located along the ill-defined border between Sudan and South Sudan. Abyei is claimed by both countries and has been a source of conflict for over 50 years. Its rich oil reserves make the region economically desirable to both Sudan and South Sudan. Its border location has also led to conflicting ethnic, cultural, and linguistic claims. On 20 June 2011, the belligerents signed a peace agreement to demilitarize Abyei and allow a peacekeeping mission under the UN to monitor the area. In July 2011, the UN established the UNISFA. Ethiopia has been the sole troop contributor of this mission. Continuer la lecture de Women in Peacekeeping Missions in Africa : The Case of the Ethiopian Army deployed in Abyei (Sudan / South Sudan border)

Selling Brazilian fashions, the women of Angola’s ‘suitcase trade’ spot trends and pedal dreams

Article précédemment paru sur The Conversation
An Angolan importer buying Havaianas in the market of Brás, São Paulo, Brazil. Léa Barreau Tran, Author provided

 


Angola, a Portuguese-speaking country, is strongly influenced by the cultural output of Brazil, the world’s Lusophone powerhouse. Brazil is often represented as a land of hope in Angola. Angolans can’t get enough of its telenovelas, the intrigue-filled television dramas that are broadcast daily on Angolan channels, or of the glamorous styles worn by soap opera stars. To satisfy women’s fashion demands, a growing number of female entrepreneurs in Angola’s capital Luanda are hitting the road, travelling by plane to Brazil, among other fashion hubs, to buy up coveted Brazilian styles. They return with suitcases full of clothing, Havaianas flip-flops and accessories to sell to eager consumers in Luanda’s informal markets.

The once-industrial district of Brás in downtown São Paulo is known for its sweatshops, clothing stores and informal markets. Diego Torres Silvestre/Flickr, CC BY-SA

The Brazil-Angola connection

This woman-led, pop culture-driven South-South fashion trade, which has been largely overlooked in research on African gender mobility, results from Angola’s struggling post-war economy. Since the end of the 26-year Angolan civil war in 2002, the country has had high unemployment and an undiversified market, compelling entrepreneurs to look abroad for opportunity. The textile trade’s “suitcase traders”, or moambeiras, as the female importers are often called, are mainly mothers and heads of households aged 30 to 50, who live in Luanda’s poor periphery. Independently but as part of a network, they organise regular buying trips on one of four weekly flights between Luanda and São Paulo, Brazil, a global fashion centre. Though there is no official data on the subject, the number of Angolan women travelling to Brazil is estimated at around 400 per week.

An African restaurant in São Paulo’s Brás district. Léa Barreau Tran, Author provided

 

To reduce costs and to make them feel less isolated on business trips, which may last a few days or a week, the moambeiras stay in hostels in São Paulo that specialise in housing African traders. In Brazilian markets, though, the Angolan women will mix with other buyers and retailers from across the world. Each year 11 million people come to São Paulo from Latin America, Africa, Asia, and Europe to shop.

African communities in São Paulo

Because of its low production costs and large night markets, São Paulo is also an important place for informal or illegal commerce. For the moambeiras, there is no better place to shop than the Feira da Madrugada, located in the megacity’s Brás district, which has thriving African networks.

The large night market of São Paulo.

 

Restaurants and hostels that specialise in African clientele offer places to socialise, make connections and, for many, spaces where black Africans in Brazil, a multi-ethnic society with prevalent racial discrimination, can feel comfortable. “Here it’s ours,” claimed one moambeira during my doctoral research in Brazil in 2013, referring to São Paulo’s African enclaves. As the manager of the Victoria hotel, where many Angola women are housed, told me, “They made the hotel their home here in Brazil! They feel at home, [they] have a certain level of intimacy with us, in terms of freedom.”

Brazil has long held an ambiguous power of attraction in Africa, especially for Portuguese-speaking countries, such as Angola and Mozambique. The country has high crime and violence rates that may strike fear into the hearts of travellers, but the Brazilian TV series so popular at home also show the country as a land of hope and opportunity. In 2011, about 15,000 Africans from 55 different countries were officially registered in Brazil, and sources report the number of Angolan residents of Brazil at around 1,100. Some of them are refugees, though exact numbers are unknown.

For Portuguese speakers, Brazil also offers unparalleled opportunity for economic and educational advancement. Because fashion is by its nature an aspirational industry and telenovelas have a demonstrated impact on women’s behaviour and world views, for Angolese female consumers, wearing Brazilian clothes may represent something more than just good style. It may feel like an act of empowerment.

An episode of the Brazilian TV show ‘Salve Jorge’.

The end of hope?

Joana, a 36-year-old Angolan, travels to Brazil once a month to buy clothes and Havaianas. She explained to me how she selects clothing according to the characters played by Brazilian actresses.

The first place people look is telenovelas for the latest trends, you see people imitate them: ‘Oh, she dressed like that’! So they call the clothing after the actress or character. Like, if it’s someone from Xica da Silva, everyone starts calling it the ‘Xica da Silva’. When you buy…you [want to] bring back a Xica da Silva, this is what we [do].

Angolan female trader selling wares from Brazil and China in Luanda’s Africampo market. Léa Barreau Tran, Author provided

 

As 42-year-old Mariazinha said of Brazil:

I like that country. It’s a bit hectic, but I like it…because I don’t need to learn a new language…. So I decided to go to a country where we have the same language, even if their Portuguese is slightly different. This way I don’t waste much time.

This ease of access motivates female traders to continue travelling to Brazil despite the cost of plane tickets and high Angolan customs taxes that take a bite out of their bottom line. But trade destinations are shifting quickly. Today, Brazil is in the midst of a severe economic crisis. Austerity and political collapse are hurting its image as a land of opportunity for African migrants and entrepreneurs. Meanwhile, China’s fortunes are on the rise, as is its investment in Africa. For Angolan textile traders, as for other segments of the global clothing trade, it is quickly becoming one of Brazil’s main competitors.

In 2013, Joana mentioned to me that she was considering going to China to pursue business, but was concerned about her ability to navigate there considering that she lacked a local network.

By 2014, when I met her back in Luanda, that hurdle had evidently been cleared. Joana showed me the Chinese clothing she was already selling.

Chinese wholesale aimed at African consumers in Guangzhou, China. Léa Barreau Tran, Author provided

 

As the Chinese market swiftly adapts to offer clothing in colours and styles that appeal to African tastes, its competitive edge over Brazil is sharpening for Angola’s moambeiras. Linguistic and cultural challenges aside, Chinese businesses have demonstrated a willingness to engage in trade with Africans, and the low price of Chinese goods helps to offset the higher cost of airline tickets. This informal garment trade is one small part of the growing commercial relationship between China and Angola. Still, not all female entrepreneurs can pull off such a trip, especially given Angola’s current economic crisis. In the long run, whether the entrepreneurial moambeiras of Luanda set their sights on China or keep business focused on Brazil, these women will continue to reveal the global origins of Angola’s informal trade – and its fashion style.

 

Que cache le pagne du 8 mars ?

Marche
copyright Jocelyne Gendrin, Présidente de Genre en Action

Il y a dix ans, j’ai écrit mon premier billet pour le 8 mars. Je venais de prendre la coordination du réseau Genre en Action, ce réseau francophone international (porté depuis 2009 par l’association du même nom) qui est hébergé depuis ses débuts en 2003 par LAM (et son prédécesseur le CEAN)1.

 En relisant celui-ci et d’autres, l’évidence de l’actualité de certains extraits s’impose. Par exemple de celui de 2007, intitulé « Le blues du 8 mars… » : et si le 8 mars n’était qu’une farce et en fin de compte plutôt contreproductif pour les femmes, notamment pour les plus vulnérables, les travailleuses pauvres, les femmes chefs de famille, les victimes de violences, les exclues des postes décisionnels, celles qui se cassent tous les jours la tête pour savoir comment jongler avec leurs charges et responsabilités trop nombreuses, un budget trop réduit ? Celles qui risquent de ne pas se trouver dans les auditoires pour écouter les paroles d’espoir du 8 mars…

J’ai souvent rappelé que le 8 mars reste une journée où notamment ceux qui ne font pas grande chose pour les femmes le reste de l’année se donnent bonne presse et une bonne conscience et où on renforce beaucoup de stéréotypes sur les femmes, prises à part, avec des arguments très essentialistes sur les vertus de « la femme », sans que les rapports de domination entre hommes et femmes soient au centre des considérations… Continuer la lecture de Que cache le pagne du 8 mars ?

  1. Pour en savoir plus : www.genreenaction.net []